Los estragos causados por la pandemia de coronavirus en Brasil y México han enfriado la demanda de gasolina y diésel en dos de los principales mercados para las refinerías de petróleo de Estados Unidos.

El consumo de gasolina en México, que consume aproximadamente seis de cada 10 barriles de gasolina exportados por EE.UU., cayó en enero a un mínimo de ocho meses. Las ventas de diésel en Brasil, que habían alcanzado máximos antes de la pandemia, fracasaron y se encuentran en los niveles más bajos observados desde mayo.

Las nuevas medidas de confinamiento impuestas en México y Brasil son un revés para un sector del mercado de combustibles que había sido, hasta hace poco, positivo para las refinerías estadounidenses, lo que ilustra cómo el regreso anticipado a la normalidad global aún está lleno de incertidumbre.

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El año pasado, la demanda de Latinoamérica ayudó a los fabricantes de combustible de EE.UU. a sobrellevar los efectos de la pandemia a medida que Brasil y México suavizaron las restricciones más rápido que otras economías. Ahora, ambos países tuvieron que volver a imponerlas en medio de un lento despliegue de vacunas.

Si bien la cantidad de muertes por covid-19 está disminuyendo en todo el mundo, Brasil reportó muertes récord y México ocupa ahora el tercer lugar en número de decesos por coronavirus.

Pero la disminución de la demanda latinoamericana se produce al tiempo que las refinerías de la costa del Golfo de Estados Unidos luchan por reiniciar sus operaciones después de que las gélidas temperaturas obligaran el cierre de muchas de estas durante la tercera semana de febrero.

“Estados Unidos, que el año pasado quedó rezagado con respecto a Latinoamérica en términos de demanda de combustible, está listo para avanzar en el segundo trimestre en medio de un despliegue de vacunación más rápido”, dijo Paula Jara, analista de la consultora Wood Mackenzie Ltd. EE.UU. aumentará 700.000 barriles por día en el segundo trimestre, en comparación con el primero.

Las refinerías estadounidenses redujeron el procesamiento de crudo en 4,92 millones de barriles por día debido a las bajas temperaturas. Los márgenes para producir combustibles están aumentando con las vacunas estadounidenses previo a la temporada de verano, cuando los automovilistas toman las carreteras y las ventas de gasolina alcanzan su punto máximo.

Aproximadamente 56% de los adultos estadounidenses de 65 años o más han recibido al menos una dosis de la vacuna, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) y los datos del censo compilados por Bloomberg.

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