Uno de los aspectos recientemente estudiados de la pandemia de Covid-19 es el innegable impacto que ha tenido en la salud mental. De entre estos estudios sobresale el realizado por investigadores del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) y de la Universidad de Harvard, donde a través de machine learning, se analizaron las publicaciones de la población en el sitio web Reddit, percibiendo un aumento en la ansiedad y comportamientos suicidas.

Las restricciones de confinamiento prolongadas durante meses provocaron miedo, estrés y preocupación en la población en general que, aunado a los cambios de la vida cotidiana y al temor por contagiarse del virus SARS-CoV-2, han repercutido en la salud mental y el rendimiento de las personas. Expertos de la Organización Mundial de la Salud (OMS) y de la Organización Panamericana de la Salud (OPS) han sumando esfuerzos con las instituciones correspondientes de cada país para intervenir o apoyar a las personas necesitadas.

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Pensando en esta ayuda, el equipo de investigadores de ambas universidades consideraron utilizar la tecnología para tener un panorama general de los usuarios de Internet y obtener información que ayude a expertos en salud mental. El estudio se realizó en más de 800 mil publicaciones en Reddit, una red social estadounidense para foros de discusión, durante los meses de enero a abril de 2020, con la progresión de la primera ola de coronavirus.

Según el estudio publicado en el Journal of Medical Internet Research, con diversos algoritmos de procesamiento de lenguaje natural se midió la frecuencia de aparición de palabras relacionadas con ansiedad, muerte, abuso de substancias y soledad en los posts de diversos subgrupos con temáticas de salud mental como desordenes, depresión y esquizofrenia, y otros sobre finanzas, ejercicio o paternidad. Se encontró, casi todos los grupos comenzaron a tener los mismos campos semánticos negativos mientras más avanzaba la pandemia, aunque los grupos de salud mental comenzaron a preocuparse primero.

Asimismo, los grupos con ciertas condiciones como trastorno de hiperactividad con déficit de atención (ADHD por sus siglas en inglés) o trastornos alimenticios fueron los más afectados, probablemente al no tener los sistemas de soporte social y emocional de siempre, teorizan los autores. También aumentaron las publicaciones señalando mayor abuso de substancias y el doble de publicaciones sobre comportamientos suicidas, al menos comparado a los mismos meses de 2019.

“Cuando las necesidades de salud mental de tantas personas en nuestra sociedad se satisfacen de manera inadecuada, incluso en la línea de base, queríamos llamar la atención sobre las formas en que muchas personas están sufriendo durante este tiempo, con el fin de ampliar e informar la asignación de recursos para apoyarlos”, declaró Laurie Rumker, una de las autoras del estudio y estudiante de doctorado en el Programa de Bioinformática y Genómica Integrativa de Harvard.

Aunque los investigadores mencionan, es arriesgado afirmar que los aumentos en comportamientos suicidas, ansiedad y soledad se deban únicamente a la pandemia o que se trate de un fenómeno ocurrido sólo mediante circunstancias como las actuales. Ahora, los investigadores buscan ampliar la investigación a otras redes sociales con el fin de que algún día sean usadas como una herramienta para detectar problemas de salud mental en los usuarios y así ofrecer ayuda oportuna.

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