El perjuicio del estrés en la etapa infantil y adolescente se correlaciona con alteraciones de memoria y aprendizaje, según concluye un estudio de investigadores del Instituto de Neurociencias del CSIC y su laboratorio de circuitos neuronales de la conducta social que dirige Cristina Márquez. “En esta primera etapa de la vida estar sometidos a un estrés emocional tendrá efectos a largo plazo en la maduración del cerebro y en la esfera cognitiva, como por ejemplo un déficit de aprendizaje”, señala la investigadora.

En el estudio ha participado el laboratorio de Genética del Comportamiento de la escuela Politécnica Federal de Lausana en Suiza, dirigido por Carmen Sandi. “Vemos que individuos expuestos a estrés en infancia, midiendo en plasma sanguíneo los niveles de hormona del estrés (en animales la corticosterona que en humanos es el cortisol), vemos como algunos individuos se adaptan y otros se sensibilizan. Y vemos como en su edad adulta estarán alterados en sus capacidades de memoria”.

Detectar el estrés temprano abre una ventana de oportunidad terapéutica para abordar alteraciones cognitivas más tarde. Según Sandi “el estrés infantil tiene un fuerte poder de programar los cambios en la conducta, producir ansiedad y hacer más vulnerables a los adultos hacia la depresión o la agresividad”. Ahora se han determinado los mecanismos por los cuales los sujetos procesan la información.

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Ya se había estudiado cómo el estrés altera la maduración normal de regiones específicas del cerebro. “Existen diferencias individuales, no todo el mundo reacciona igual, como vemos en los traumas de abandonos o guerras”. El estrés a edad prematura altera la regulación de los niveles de una molécula fundamental para la plasticidad del hipocampo de forma diferente según los individuos. Así según Cristina Márquez “midiendo esta química en períodos de estrés, podríamos predecir qué individuos más vulnerables podrán desarrollar una patología a largo plazo”.

Estudiar la respuesta hormonal de adaptación al estrés abre una posibilidad de predicción que permitiría revertir, con una detección temprana, el curso de las deficiencias cognitivas.

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