Los virus que saltan de los animales a las personas, como el responsable de la COVID-19, probablemente se harán más comunes a medida que las personas continúen transformando los hábitats naturales en tierras agrícolas, según un nuevo estudio de Stanford.

El análisis, publicado en la revista Landscape Ecology, revela cómo la pérdida de los bosques tropicales en Uganda pone a las personas en mayor riesgo de interacciones físicas con los primates salvajes y los virus que portan. Las conclusiones tienen repercusiones en la aparición y propagación de enfermedades infecciosas entre animales y seres humanos en otras partes del mundo, y sugieren posibles soluciones para frenar la tendencia.

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“En un momento en el que la COVID-19 está causando un nivel sin precedentes de devastación económica, social y sanitaria, es esencial que pensemos críticamente sobre cómo los comportamientos humanos aumentan nuestras interacciones con los animales infectados por enfermedades”, dijo la autora principal del estudio Laura Bloomfield, estudiante de medicina en la Escuela de Medicina y candidata al doctorado en el Programa Interdisciplinario Emmett en Medio Ambiente y Recursos dentro de la Escuela de Ciencias de la Tierra, Energía y Medio Ambiente de Stanford. “La combinación de grandes cambios ambientales, como la deforestación y la pobreza puede encender el fuego de una pandemia mundial”.

La gente ha convertido casi la mitad de la tierra del mundo en terreno para la agricultura. Los bosques tropicales son los que más han sufrido, con algunas de las tasas más altas de conversión agrícola de las últimas décadas. En África, esto ha representado alrededor de tres cuartos de la pérdida reciente de bosques. Lo que queda, fuera de los parques y reservas protegidos, son pequeñas islas de bosque en un mar de tierras de cultivo y zonas en las que estas se adentran en zonas forestales más grandes.

En Uganda, décadas de migración y la creación de tierras de cultivo fuera del Parque Nacional de Kibale han dado lugar a una alta densidad de personas que tratan de mantener a sus familias en el borde de los hábitats forestales. Normalmente, las personas evitan los primates salvajes porque son conocidos como portadores de enfermedades, y muchos están protegidos por la Autoridad de Vida Silvestre de Uganda. Sin embargo, la continua pérdida de hábitat boscoso significa que los primates salvajes y los seres humanos comparten cada vez más los mismos espacios y compiten por el mismo alimento.

Cuando las personas se aventuran en las zonas boscosas en busca de recursos y cuando los animales se aventuran fuera de sus hábitats para asaltar los cultivos, aumentan las posibilidades de transmisión de enfermedades zoonóticas, o de animal a humano. Un ejemplo claro es el VIH, que es causado por un virus que saltó de los primates salvajes a los humanos a través de los fluidos corporales infectados.

“Nosotros los humanos vamos hacia estos animales”, estudio del co-autor Eric Lambin, el profesor providencial George y Setsuko Ishiyama en la Escuela de Ciencias de la Tierra, Energía y Medio Ambiente de Stanford. “Estamos forzando la interacción a través de la transformación de la tierra”.

A diferencia de estudios anteriores que examinaron el tema desde un punto de vista principalmente ecológico, el estudio de Stanford es el primero en integrar factores ecológicos a nivel de paisaje con factores de comportamiento a nivel individual y sopesar los riesgos para la salud humana.

Los investigadores comenzaron recogiendo datos de encuestas sobre el uso de la tierra de los pequeños agricultores que viven cerca de los fragmentos de bosque. Combinaron esta información con imágenes satelitales de alta resolución del mismo período de tiempo para modelar cómo los patrones del paisaje y los comportamientos individuales juntos hacen que ciertas personas sean más propensas a tener contacto con animales salvajes.

Encontraron que los predictores más fuertes del contacto entre el hombre y los primates salvajes eran la longitud del límite del bosque alrededor de las casas de las personas y la frecuencia con la que estas se aventuraban en estas zonas boscosas para recoger pequeños árboles como material de construcción. La búsqueda de estos árboles parecidos a un poste implica pasar más tiempo en las profundidades de los hábitats de los primates que otras actividades basadas en los bosques.

Los investigadores se sorprendieron al encontrar que algunas de sus suposiciones se pusieron patas arriba. Por ejemplo, lo más probable es que los pequeños fragmentos de bosque residual – no las grandes extensiones de hábitat – fueran el lugar de contacto entre el hombre y los primates salvajes debido a sus fronteras compartidas con los paisajes agrícolas.

De manera similar, los investigadores especulan que la creciente intrusión de la agricultura en los bosques y las consiguientes actividades humanas en esas zonas podrían dar lugar a un mayor desbordamiento de las infecciones de los primates salvajes a los seres humanos en todo el mundo.

Los investigadores sugieren que las zonas de amortiguación relativamente pequeñas, como las granjas de árboles o los proyectos de reforestación, alrededor de los bosques ricos en biodiversidad podrían reducir drásticamente la probabilidad de interacción entre el hombre y los primates salvajes. El uso de recursos externos, como la ayuda nacional o internacional, para proporcionar combustible y material de construcción o suplementos monetarios también podría reducir la presión sobre la población para buscar madera en las zonas boscosas.

“A fin de cuentas, la conservación de la tierra y la reducción de la fragmentación de los bosques es nuestra mejor apuesta para reducir las interacciones entre el hombre y los animales salvajes”, dijo el coautor del estudio Tyler McIntosh, un antiguo estudiante de posgrado del Programa de Sistemas Terrestres de Stanford que ahora trabaja en el Centro de Prioridades Occidentales.

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