Una pequeña empresa de pruebas de ADN que hace solo unos meses intentaba posicionarse en la genética del consumidor ahora es parte de un esfuerzo para hacer que los hospitales del Reino Unido sean más seguros durante la pandemia.

La compañía, DnaNudge, ganó un pedido de 161 millones de libras (211 millones de dólares) para 5 mil máquinas y un suministro de cartuchos para evaluar a los pacientes en busca del nuevo coronavirus en cientos de hospitales del Servicio Nacional de Salud.

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Para el fundador Christofer Toumazou, profesor del Imperial College de Londres, es la culminación de meses de esfuerzos para remodelar una máquina del tamaño de una tostadora de pan que desarrolló originalmente para analizar partes clave del ADN de las personas para que los usuarios pudieran adaptar su dieta a su herencia.

Ahora su laboratorio, a través de una caja, se usará para ver si los pacientes que llegan a hospitales para cirugía, tratamiento contra el cáncer y otros procedimientos albergan al COVID-19, un desvío inesperado en su contribución a la revolución genética del consumidor.

“Podríamos estar entrando en un mundo muy nuevo cuando salgamos del otro lado de esta pandemia”, indicó Toumazou en una entrevista.

Su máquina, la Nudgebox, ofrece un resultado en 90 minutos en el acto, sin necesidad de enviar muestras a un laboratorio, ya sea con un hisopo nasal o un poco de saliva. También puede identificar la gripe y otra enfermedad pulmonar común conocida como virus respiratorio sincitial.

El Gobierno del Reino Unido también ordenó este mes 450 mil pruebas rápidas a la compañía de pruebas de ADN Oxford Nanopore Technologies.

Los diagnósticos innovadores son los últimos ejemplos de la ciencia británica que se está desplegando para combatir la pandemia, junto con la vacuna contra el coronavirus desarrollada por la Universidad de Oxford y AstraZeneca. y un estudio de Oxford que estableció el potencial de salvar vidas de un medicamento antiinflamatorio barato llamado dexametasona .

Tema delicado

Las pruebas de coronavirus se han convertido en un tema delicado en el Reino Unido después de que fracasaron los primeros esfuerzos para acelerar el diagnóstico.

Miles de pruebas ordenadas la primavera pasada resultaron ser defectuosas, evitando una ampliación de la detección prevista por el Gobierno del primer ministro Boris Johnson. Gran Bretaña ha sufrido más de 46 mil muertes, la mayor cantidad de cualquier país europeo.

Graham Cooke, profesor de enfermedades infecciosas en el Imperial College de Londres, precisó que al principio dudaba de que el dispositivo de Toumazou fuera útil, pero que se mantuvo bien bajo escrutinio.

“Si tienes a alguien entrando y no estás seguro de si tiene COVID, puedes tomar una decisión sobre dónde deberían ir”, afirmó. “No quieres poner a la persona equivocada en el lugar equivocado”.

Algunos de los Nudgeboxes ordenados ya se han implementado en ocho hospitales y centros de salud de Londres, donde los médicos y las enfermeras pueden usarlos para determinar rápidamente si se deben aislar nuevos pacientes. DnaNudge puede salir a bolsa en un año más o menos, según Toumazou.

Mientras Toumazou, de 59 años, observaba cómo se desarrollaba la pandemia y abrumaba los recursos del NHS, sus mayores preocupaciones eran por sus hijos, uno de los cuales está inmunocomprometido y estaría en alto riesgo si se contagiaba de COVID-19. Pero sus pensamientos también seguían volviendo a la caja, cuya tecnología estaba en escrutinio como resultado de la crisis.

Más efectivo

Así que acudió a su mayor inversor, el ex primer ministro tailandés y magnate de la telefonía móvil Thaksin Sinawatra, quien acordó invertir más dinero en el negocio para financiar la transición.

La caja pasó de poder analizar el ADN humano a la tarea más limitada de reconocer el modelo genético del virus SARS-COV-2. También agregó una función que garantiza que se haya tomado una muestra adecuada, lo que significa que es fácil saber si un paciente necesita ser reevaluado.

Toumazou precisó que poco en su formación lo preparó para los campos de la salud o la ciencia. Hijo de una familia de inmigrantes grecochipriotas que era propietaria de restaurantes en Inglaterra, vio que un tío que era ingeniero cambió su perspectiva.

“Él me inspiró”, recordó Toumazou. “En ese momento, las familias griegas estaban en restaurantes o en peluquería, y mi familia estaba en la restauración. Realmente no estaba destinado a la ingeniería “.

Si bien su escuela no ofreció los exámenes que permiten el acceso a las mejores universidades del Reino Unido, Toumazou se inscribió en un programa de ingeniería eléctrica en lo que entonces se llamaba Oxford Polytechnic.

‘Matrimonio en el cielo’

Ahí, él y su instructor John Lidgey comenzaron a trabajar en un nuevo tipo de circuito que redujo drásticamente la cantidad de energía necesaria.

Como investigador en el Imperial College de Londres, se convirtió en la persona más joven de la institución en ser ascendido a profesor, a los 33 años. Comenzó a usar la tecnología en una variedad de aplicaciones, incluidos teléfonos móviles y, finalmente, implantó prótesis para niños sordos, y se interesó en la conexión entre tecnología y genética.

Ahora Toumazou pasa la mayor parte de sus días en los hospitales del NHS en Londres y Oxford, supervisando el uso de Nudgeboxes para Covid. Están realizando cientos de pruebas cada día, y todavía ve más oportunidades para expandir las aplicaciones.

Los dispositivos podrían usarse para pruebas rápidas en aeropuertos o empresas cuando las personas presentan síntomas, por ejemplo, o para verificar rápidamente a los voluntarios en busca de pruebas de vacunas.

Y también existe la posibilidad de volver a la misión original de DnaNudge- ayudar a las personas a relacionar los alimentos con su predisposición genética -para evitar la diabetes, la enfermedad renal y otras afecciones que podrían hacerlas más vulnerables a COVID-19.

“Mi sueño ha sido llevar pruebas como esta al consumidor”, comentó Toumazou. “Una prueba que pueda desmitificar y simplificar eso rápidamente, en lugar de dejar a la gente en duda, será muy útil”.

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